German School System

Learn How The German School System Works in Düsseldorf

By on November 28th, 2017

The German school system is very different from many international schooling systems. With that being said, many internationals moving to the city of Düsseldorf (or anywhere in Germany for that matter) have a number of questions before registering their children into the system. Luckily, we have Scott Groza here, Founder of the Groza Learning Center, who is going to give us an easy-to-understand explanation of the German school system and how it works.

German School System

It is fascinating to look at the German school system and learn about how it works. Although German educational laws are unique for each of Germany’s 16 federal states, there are some general patterns which help us understand the system. Here is an overview of the primary, secondary and tertiary schools that make up the German school system.



Children of ages three through six have the option of attending state-run preschool programs (often younger as well). These programs are not free, and they are also not mandatory. Parents can either choose to enroll their children, or not.


Elementary/Foundational School (Grundschule)

Mandatory schooling begins at age six. All students are required to enroll in school, whether this is in the form of a public, private, boarding, or special education institution. Homeschooling is illegal. Most students in Germany attend state-run public schools, which are free for the families. From age six to about age ten, (which means from grades one through four in North America), the students receive a foundational education. The curriculum is the same for all students, regardless of ability.


Secondary School

Following four years of Grundschule, parents, and teachers work together to “track” the student onto an educational path which is suited to that student’s abilities and goals. Teachers provide recommendations based on the student’s abilities in the classroom, confidence levels, and level of independence.

Parents usually have the final say in the matter and decide on which secondary school their child will attend. When deciding, they must take into consideration what the child’s future goals are, and what end the education will ultimately serve. Usually, the choices for secondary schools include Hauptschule, Realschule, and Gymnasium. In some states, Haupstchule and Realschule are integrated to form one institution, called Gesamtschule.



Haupstschule is for students who do best working at a slow pace. They are not motivated by the prospect of receiving a degree which will allow them to move onto the University setting. Instead, they are interested in attending a vocational school and apprenticing for a chosen career. The Haupstchule programs generally end at grade nine, when a student moves on to vocational school. The Haupstschule curriculum includes many job-specific classes.


Realschule programs are more rigorous than Haupstchule programs in terms of academic learning. All students are required to take math, German, foreign language, and science. As they progress through the program they will also cover areas like religion, geography, social studies, home ec, and technology. Some, but not all, classes have practical job-oriented applications. The curriculum focuses on a mix of high-level vocational training, and general education. The students are expected to have a great deal of independence. Realschule students graduate after grade ten is completed with a certificate called the “Realschulabschluss”. At some point in their Realschule experience, they may also choose (if their academic achievements are high enough) to switch over to Gymnasium and pursue a diploma.


Gymnasium programs offer students the highest amount of academic rigor. Students who track into this program have likely been high academic achievers throughout elementary school. This program leads to a diploma, which is called the “Abitur”, or “Abi”. Generally, students receive their diploma after grade twelve or thirteen, and recently this is trending towards grade twelve. Once they have a diploma, the students are qualified to go on to University programs where they can pursue academic or vocational degrees. Gymnasium programs include classes in computer sciences, physics, civics, philosophy, music, and art.


In some states, Hauptschule and Realschule have been integrated into one program, referred to as “Gesamtschule”. Students who graduate after grade nine will receive a Hauptschule degree, while those who continue on through grade ten will receive a Realschulabschluss certificate.


Beyond Secondary School

Once a student completes their secondary program, whether that is Hauptschule, Realschule, Gymnasium, or Gesamtschule, they will progress along their learning path into a tertiary school. There are many different kinds of tertiary schools in Germany, including vocational schools and several different categories of university programs. Statistics show that in the past ten years enrollment in universities has increased.



Graduates of Hauptschule and Realschule may enter into a Berufsschule, which will educate them so that they can perform a trade. Berufsschules consist of academic classes and apprenticeships. Instead of being controlled by the state, this type of a program may be overseen by the federal government or a trade union for a specific career field.


Students who have completed a Gymnasium and hold their Abitur diploma are allowed to apply to Universities. Also, students may receive qualifications based on specific areas of study, and gain admission to a university. If a student holds a school-leaving certificate other than an Abitur, such as a diploma from an international high school, the student might be required to pass an examination or take a specific foundational level course before being considered for admission.

The title “University” in Germany refers to an institution that can award students with a doctorate degree. University curriculum varies. Some are focused on specific areas of study, such as music, art, or education. Other universities may focus exclusively on applied sciences.


Alternative Paths

Some students do not follow the standard path of public elementary school to secondary school. Students with special needs, for example, will be treated in a unique manner so that they can receive appropriate learning aids. In addition, alternative paths may include enrollment at a private school or boarding school.

Unlike the United States or Canada, German students are formally tracked onto different educational paths as early as the fifth grade. The secondary school system in Germany goes from grade five to nine, ten, or even thirteen. The three main types of secondary schools set students up for varying tertiary education options, including vocational school or university studies.

Do you have more questions about living #LifeInDüsseldorf? Feel free to send us an email with your question at If you have tips you’d like to share with others, we’re also accepting guest posts which include the author’s name, bio, and photo. 



Jenna Davis
Düsseldorf, Germany

This is our online publication for sharing the best about life in Düsseldorf in a generous and honest way. We spend our mornings writing content and our afternoons interviewing locals, participating in forums and calling businesses so you don’t have to.

Here We Are
Join us on Facebook


For monthly highlights 📍, job opportunities 📘, discounts 🔑, tips 💡and events! 🎉

The Best Weekend Getaways

Upcoming Events
PINK MONDAY auf dem Weihnachtsmarkt
November 27, 2017 · 5:00 pm -
December 29, 2017 · 9:00 pm
PINK MONDAY Düsseldorf
Der Düsseldorfer Veranstalter METROPOL EVENTS GmbH präsentiert:

Der PINK MONDAY Düsseldorf auf dem Weihnachtsmarkt am Schadowplatz richtet sich an schwul, lesbische sowie BTTIQ*-Besucher und steht ganz im Zeichen des Regenbogens.

Zum vierten Mal gibt es ihn auch in Düsseldorf: Den PINK MONDAY auf dem Weihnachtsmarkt! In diesem Jahr findet er neben allen vier Montagen auch zusätzlich am Freitag vor Silvester statt. Jeweils ab 18 Uhr auf dem Schadowplatz direkt an der Schwarzwaldhütte vor dem Schadow-Denkmal.

LIVE-ACT: Zur Eröffnung des PINK MONDAY am 27.11. tritt der erfolgreiche Shootingstar und Solokünstler Max Weyers auf! Er wird dem Publikum ein paar Hits aus seinem Album 'Eins' präsentieren. Seine aktuelle Single 'Auf dem Weg' war beim MDR auf Platz 1. Er ist somit definitiv im Schlagerhimmel angekommen!

Und das wird noch geboten:

Als Glühweintestsieger von 2008 und 2011 schaut die Schwarzwaldhütte auf über 40 Jahre an diesem Standort zurück. Schon beim 1. Weihnachtsmarkt 1974 war sie dabei und freut sich nun auf den vierten und größten PINK MONDAY auf dem Düsseldorfer Weihnachtsmarkt.

Ausprobieren sollte man auch auf jeden Fall die vielen festen und flüssigen Leckereien wie Omas Eierpunsch, Kinderpunsch, roter und weißer Glühwein, auch Pilsener Urquell und Kakao mit köstlichem Amarula-Likör. Außerdem warten viele leckere Speisen auf den Verzehr und duften köstlich vor sich hin.

Sollte es von Glühwein und netten Gesprächen noch nicht heiß genug sein, hat die beliebte Schwarzwaldhütte eine beheizte Stube, so dass niemand frieren muss. Diese kann übrigens auch für kleinere Gruppen angefragt und reserviert werden.

Neues vom Weihnachtsmarkt am Schadowplatz:

In diesem Jahr verwandelt sich der Weihnachtsmarkt am Schadowplatz in eine Märchenwelt der Gebrüder Grimm. Diese wird viele Blicke anziehen und die Besucher zum Staunen bringen. Gezeigt werden verschiedene Motive wie etwa Schneewittchen oder Frau Holle.

Eine Illumination in tausenden Farben wird ebenfalls für eine einzigartige Atmosphäre sorgen, denn 15.000 neue LED-Lämpchen lassen den Markt in unterschiedlichen Farben leuchten. – Ob es bei uns auch pink wird?

Ab 18 Uhr geht’s jeden Montag und zusätzlich am Freitag vor Silvester los. Die Organisatoren freuen sich riesig auf viele heiße Glühweine und so manche Leckereien mit den Gästen an der Schwarzwaldhütte.

Unterstützung aus der ganzen Community:

Der PINK MONDAY Düsseldorf auf dem Weihnachtsmarkt am Schadowplatz ist ein Projekt aus der Community. Unterstützt werden die Veranstaltungen von vielen Vereinen, Firmen und Gruppen aus der LSBTTIQ* Community in Düsseldorf und direkter Umgebung. Wer das genau ist, erfahrt ihr hier:

Den Weg zum PINK MONDAY findet ihr ganz einfach:

Die Schwarzwaldhütte als zentraler Punkt befindet sich direkt gegenüber vom Apple Store bzw. Breuninger Kaufhaus am Kö-Bogen auf dem Schadowplatz am Hofgarten. Parken könnt ihr z.B. direkt in der Kö-Bogen-Tiefgarage, Zufahrt über den Nord-West- oder Süd-West-Tunnel. Per ÖPNV fahrt Ihr z.B. mit der U-Bahn bis Heinrich-Heine-Allee oder mit der Straßenbahn einfach bis Schadowstraße. Von dort sind es nur wenige Gehminuten zur Schwarzwaldhütte am Schadow-Denkmal.

Der PINK MONDAY Düsseldorf auf einen Blick:

Details zu den einzelnen Terminen und jeweiligen Aktionen entnehmt ihr bitte unserer offiziellen Facebook-Seite am Tag der Veranstaltung. Hier halten wir euch immer auf dem laufenden:

Zur Eröffnung mit Live-Act: Max Weyers!

MONTAG, 27.11.2017 ab 18 Uhr
MONTAG, 04.12.2017 ab 18 Uhr
MONTAG, 11.12.2017 ab 18 Uhr
MONTAG, 18.12.2017 ab 18 Uhr
FREITAG, 29.12.2017 ab 18 Uhr (Zusatztermin!)

Treffpunkt: Schwarzwaldhütte / Schadow-Denkmal
Adresse: Schadowplatz, 40212 Düsseldorf
U-Bahn: Heinrich-Heine-Allee / Schadowstraße

Der Eintritt ist frei! Es wird kein Mindestverzehr erhoben!
BRITFILMS #11 kommt nach Düsseldorf!
December 7, 2017 · 10:00 am -
December 14, 2017 · 10:00 am
Filmmuseum Düsseldorf
BRITFILMS #11 kommt nach Düsseldorf und hat sechs aufregende, spannende und unterhaltsame Filme im Gepäck!

Das englischsprachige Schulfilmfestival BRITFILMS tourt mittlerweile zum elften Mal durch deutsche Kinos. Seine Aufgabe ist es, Schüler*innen aller Altersklassen nicht nur einen praktischen Umgang mit der englischen Sprache zu vermitteln, sondern auch einen Geschmack für die Kunst und Vielfalt des Mediums Film.

Filmvorstellungen können direkt in teilnehmenden Kinos gebucht werden. Weitere Infos zum Programm, dem Tourneekalender, der Reihe sowie begleitendes Lehrmaterial sind auf verfügbar.

Folgende Filme werden in dieser Saison gezeigt:

BFG: Big Friendly Giant (2016, Steven Spielberg)
In der märchenhaften Verfilmung eines Buches von Roald Dahl inszeniert Steven Spielberg eine ungleiche Freundschaft zwischen der 10-jährigen Sophie und dem sehr großen, aber umso freundlicheren Riesen.

I, Daniel Blake (2016, Ken Loach)
Ken Loach ist bekannt für seine geerdeten und humanistischen Dramen, die durch ihre Unmittelbarkeit berühren und überzeugen. Mit der Geschichte um den herzkranken Zimmermann Daniel Blake und der zweifachen Mutter Katie wirft Loach einen Blick auf das moderne Sozialsystem und den täglichen Kampf von Menschen, die an der Armutsgrenze leben.

A United Kingdom (2016, Amma Asante)
Die Britin Amma Asante gehört zu den aufregendsten jungen Stimmen des Weltkinos. Hier verfilmt sie die wahre Geschichte des botswanischen Prinzen Seretse Khama, der durch seine Ehe mit der Britin Ruth Williams in den späten 1940ern eine internationale Krise riskiert.

Mahana - Eine Maori-Saga (2016, Lee Tamahori)
Konflikte zwischen Generationen gehören allerorts zum Zusammenleben dazu, besonders in einem Land wie Neuseeland, das seit jeher großen Wert auf Traditionen und Geschichte legt. Erzählt wird von einem tief sitzenden Konflikt zwischen drei Generationen des Mahana-Clans.

The Perks of Being a Wallflower (2012, Stephen Chbosky)
Stephen Chbosky, der auch die populäre Romanvorlage schrieb, inszeniert sein Buch über einen introvertierten und seelisch traumatisierten Teenager mit einer feinen Balance aus Feingefühl, Humor, Leichtigkeit und Drama.

A Monster Calls (Sieben Minuten nach Mitternacht) (2016, J.A. Bayona)
In diesem düsteren Märchen muss der kleine Conor sich Herausforderungen und Veränderungen stellen, die sein Leben komplett umwerfen. In seinen Träumen begegnet er einem Monster, das ihm nach und nach hilft, seine komplexen Gefühle zu verarbeiten.
Join us on Instagram
Proudly Supported By:

Fatty's Irish Pub

Download the Full Guide

Follow Us on Twitter
Our Tip For Your $
We’re Here to Help